Salar d’Uyuni, le désert blanc des hauts plateaux

Au pays des couleurs bariolées, le salar d’Uyuni fait figure de destination touristique phare. D’un blanc immaculé, ce désert de sel situé au sud-est de la Bolivie, et qui s’étend sur plus de 12 000 km², vous fera perdre la notion du temps.

Des tas de sel dans le Salar d'Uyuni © Flickr -  jo vh
Des tas de sel dans le Salar d’Uyuni
© Flickr – jo vh

Fraîchement arrivé dans la petite bourgade d’Uyuni, porte d’accès au Salar, une petite escale s’impose à 3 km de là. A 3 600 mètres d’altitude s’y trouve un cimetière de locomotives et de wagons à vapeur encore attelés à une voie ferrée inactive. Vestige d’une ère glorieuse, ce cimetière aux trains rouillés et abandonnés représente une étape appréciée par les nombreux visiteurs qui s’y précipitent, nostalgiques des westerns américains. Jusqu’à la fin du XIXe siècle, Uyuni fut un grand carrefour des chemins de fer du pays, les trains se dirigeaient vers la côte pacifique et le port d’Antofagasta.

Un train abandonné dans le cimetière du Salar d'Uyuni
Un train abandonné dans le cimetière du Salar d’Uyuni
© Flickr – Jimmy Harris

Suite à cet avant-goût des trésors de l’altiplano bolivien, il est temps de se diriger vers la principale attraction du coin, le salar Uyuni !

Accessible depuis les villes de Uyuni et de Colchani, le Salar est perché à 3 670 m d’altitude. Ce miracle de la nature est le fruit de l’évaporation il y a 40 000 ans du lac Minchin. La traversée du Salar paraît interminable et pourtant vous saluez les travailleurs des salines de Colchani et contournez les Ojos de Agua qui sont des résurgences d’eau froide à la surface du Salar. Une session photo s’impose dans ce cadre pittoresque où la croute de sel atteint 120 m d’épaisseur par endroits. Inspirés par ce lieu insolite, toutes les conditions sont réunies pour que vous réalisiez des photos décalées !

Coucher de soleil au Salar Uyuni
Coucher de soleil au Salar Uyuni
© Flickr – OSCAR RAMOS

En contraste saisissant avec le blanc lumineux du désert, l’Île Incahuasi située au cœur du Salar est un oasis verdoyant de cactus géants qui peuvent atteindre plus de 10 mètres et cela sur une surface de 24 hectares. A son sommet, vous percevez à quel point le salar est immense et profitez d’une vue sans nuages sur l’imposant volcan Tunupa. Pour l’anecdote, la légende locale raconte que ce dernier de genre féminin était courtisé de tous. Alors que Tunupa accoucha, tous les volcans se revendiquèrent comme le père du petit volcan. Fatigués par ces querelles, les dieux figèrent les volcans et Tunupa fut éloignée à jamais de son fils Calicatin… De quoi repartir songeur !

Le volcan Tunupa en Bolivie
Le volcan Tunupa en Bolivie
© Flickr – David Almeida

Promenez-vous dans le village de Tahua. Posé sur l’un des versants du volcan Tunupa, il vit de l´élevage de camélidés et de la culture de quinoa. Sa jolie église coloniale et son Musée de Chantani donnant sur le bord du Salar sont à explorer pour qui veut découvrir le quotidien des habitants de la région.

Fans d’Indiana Jones ? Vous revivez un épisode en compagnie des Momies de Coquesa dans une grotte proche du village du même nom. Datant de plus de 700 ans avant J-C, ces momies quasi-intactes sont vénérées par les habitants qui leur apportent régulièrement des offrandes censées les accompagner dans leur nouvelle vie.

Au sud du Salar de Uyuni, attardez-vous aux Cuevas de Galaxias. La première cave révèle des formations stalactites et la deuxième des Chullpas, vestiges funéraires incas.

Outre le site en lui-même, les villages et les sites archéologiques, vous pouvez prolonger votre séjour de 2 à 4 jours par la découverte des geysers et eaux thermales alentours.

Il est possible de découvrir le Salar d’Uyuni a tout moment de l’année, mais mieux vaut éviter la saison des pluies si vous en avez l’opportunité, qui se tient généralement de décembre à avril. Si le salar est complètement inondé, il est tout de même possible de découvrir le Sud Lipez.

En savoir plus sur le salar d’Uyuni sur le site de Bolivia Excepción

Plus de photos sur le salar d’Uyuni

Avez-vous déjà visité la Bolivie ? Qu’avez-vous pensé du Salar de Uyuni ?

Je trouve que les paysages sont vraiment saisissants, et j’adorerai aller en Bolivie pour découvrir justement cet endroit époustouflant…

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